Dansk fossil sætter farve på fortidens fjer – Københavns Universitet

Videresend til en ven Resize Print Bookmark and Share

SNM > Nyheder > Alle nyheder > Dansk fossil sætter fa...

11. juli 2008

Dansk fossil sætter farve på fortidens fjer

Et 54 millioner år gammelt fossilt fuglehoved på Statens Naturhistoriske Museum er med til at afsløre farverne hos fortidens fugle og dinosaurer. Den danske palæontolog Jakob Vinther der er ph.d.-studerende ved Yale University i USA, har sammen med udenlandske kolleger netop udgivet en banebrydende undersøgelse i det videnskabelige tidsskrift Biology Letters.

I sommeren 2008 besøgte Jakob Geologisk Museum i København, hvor han undersøgte også et af de mest fantastisk bevarede fuglefossiler fra Moleraflejringerne i Limfjorden. Det er Danekræ nummer 200, det fladtrykte kranie af en fugl, hvor fjerene og øjet er bevaret som mørke aftryk. Fossilet er indsamlet af private fossilsamlere på øen Fur i Limfjorden og er kommet til museet igennem Danekræ-ordningen.

 

Fuglehoved danekræ nr 200 
Det fossil fuglehoved fra Moleraflejringerne på Fur.
Er udstillet på Geologisk Museum.

Det er i realiteten umuligt at rekonstruere præcis hvilke farver, uddøde dyr og planter havde. De bløde dele der indeholder farvestoffer rådner og forsvinder inden de forstener. Derfor er farverne på rekonstruktioner af uddøde dyr i bedste fald 'et kvalificeret gæt'. Når man for eksempel skal genskabe farverne på en dinosaur, sammenligner man med deres nærmeste nulevende slægtninge, fugle og krokodiller.

Men med Jakob Vinther og hans kollegers nye, banebrydende undersøgelse er man pludselig kommet meget nærmere på at kunne bestemme de præcise farvenuancer på enkelte, velbevarede fossiler af dinosaurer og fugle.

Jakob benyttede Geologisk Museums skanning elektronmikroskop til at undersøge de mørke aftryk af fjer og øjenåbningen på fossilet. Et elektronmikroskop bruger en elektronstråle til at finde detaljer helt ned i μm-størrelse (1 μm = 1/1000-del mm). I fjeraftrykkene og i øjet på fossilet fandt han en række små, 1-2 μm store, aflange strukturer. Det viste sig at være melaninkorn - med samme form og udseende som hos nutidig fugle. Han fandt også fossile melaninkorn i en anden fjer fra Kridttiden i Brasilien.

Melanin er det mest almindelige farvestof i fuglefjer og øjne og giver sorte, grå og mørkebrune nuancer. Desværre kan man ikke sige præcist hvilken farve den fossile fugl fra Moleret havde. Det skyldes dog ikke at fossilet er for dårligt bevaret. Ironisk nok er det fordi man ikke ved nok om præcist hvordan mængden og sammensætningen af melaninkorn i nutidige fjer har betydning for fjerens farvenuance. Man kender godt nok til det overordnede fænomen at jo flere melaninkorn der er, jo mørkere er fjerens farve. Men de detaljerede undersøgelser af, hvordan mængden og sammensætningen af melaninkorn har betydning for fjers farver, mangler.

Det fossile fuglehoved kan til dagligt ses i Geologisk Museums udstilling om Danmarks Geologi sammen med mange andre velbevarede fossiler fra de 54 millioner år gamle Moler-aflejringer og andre dele af Danmarks fortid.

Læs også:

Nyheden blev også bragt i Politiken og Ingeniøren.

Referencer

Vinther, J., Briggs, D.E.G., Prum, R.O. & Saranathan, V. (2008): The colour of fossil feathers. Biology Letters online doi:10.1098/rsbl.2008.0302